Tout ce qui nous excite dans l’idée de partir en surf trip dans le charmant comté écossais de Caithness, qui abrite la fameuse droite Thurso East et bien d’autres encore? Tu t'aprêtes à le découvrir. On va avoir du mal sans doute à te faire troquer ton booking aux Mentawaïs pour un autre dans les Highlands… Mais sait-on jamais, les voies de l'Aventure sont impénétrables, il paraît!

Les villes principales

Thurso et, euh, Thurso…

Le type de vague

Des récifs, des pointbreaks, des slabs et des beachbreaks, il y en a pour tous les goûts. 

Quand s'y rendre

La période qui s'étend de septembre à mai est la meilleure saison, c'est en général flat pendant l'été, un peu comme pour le reste du Nord de l'Europe. L'automne est la meilleure période parce que l'eau est encore chaude (enfin pas trop froide), les journées sont longues et il y a beaucoup de houle. Le mois de décembre est très sombre à cette latitude.

Combi

Une 6 mm à cagoule, avec des chaussons et des gants pour l'hiver. Le reste de l'année, une bonne 4 mm ou 5 mm pour les longues sessions fera très bien l'affaire. Il ne fait jamais chaud et, à cause des embouchures de rivières, tu peux retrouver des blocs de glace au lineup...

Boards

Ton shortboard habituel fonctionnera pour la plupart des houles, mais prends en plusieurs, parce que tu risques d'en casser une ou deux. Si tu veux charger du gros Thurso, alors prends toi un step-up bien gaillard du genre entre 6’9 et 7’0 selon ton gabarit, avec un pin tail, pour te permettre de passer le ledge.

Houles

Toute houle orientée ouest ou nord fonctionne à Caithness, quelle que soit sa taille. Brims Ness fonctionne même quand la houle est petite et, quand elle grossit, de nombreuses options s'ouvrent à toi. Pour Thurso East, il faut une solide houle de nord-ouest et un vent de sud-est plutôt rare.

Les meilleurs vagues

Le récif qui déroule en droite à Thurso East peut-être de rang international lorsqu'il fonctionne bien. C'est un long joyau tubulaire que certains voient comme l'un des meilleurs spots en Europe. Les slabs à Brims et dans d'autres spots secrets comme Baggie et The Dump, offrent des barrels de la mort super courts.

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Le comté de Caithness

La région occupe la partie nord est du nord de l'Écosse, bordée par le comté de Sutherland à l'ouest et au sud. À la différence du reste de la région, la zone n'est pas montagneuse ni vraiment sauvage, ces terres basses et un peu marécageuse constituent la majeure partie du comté et les endroits reculés font parti de ces rares exemples de zones vierges, avec un environnement d'un type unique dans le monde, qui abritent une faune et une flore rares. Caithness offre un paysage côtier spectaculaire. De vieux châteaux hantent les falaises, des ruines du néolithique parsèment la région, et règne une sensation de nature sauvage. Les vikings, au cours de l'histoire, ont eu plus d'influence sur cette région que les clans écossais (d'où les noms scandinaves,  Thurso qui signifie la rivière de Thor et Brims Ness qui veut dire 'cap brise lame'). Il est assez facile de s'y rendre, les routes sont très bien entretenues et quasiment vides, à moins que tu ne décides d'aller vers l'ouest, parce qu'il n'y a là qu'une seule piste, souvent bloquée par un mouton à moitié endromi.

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Thurso

...ne remportera jamais le prix de la « plus belle ville d’Écosse ». Mais, c’est l’endroit idéal où être basé pour rayonner un peu partout ensuite. Et de toute manière tu n’as pas vraiment le choix, puisque c’est la seule ville de taille raisonnable de la côte Nord. Il y a deux récifs en ville et une multitude d’options à l’ouest et à l’est. Toutes les commodités sont là pour ton trip, un supermarché pratique, un petit surf shop près du port (très utile pour les bris de leash inévitables et pour les problèmes de wax) et bon nombre de cafés, bars, restaurants et pubs. Thurso est un peu loin de tout, la petite ville la plus proche, Inverness, est à deux heures de route et il y a 12 heures de route pour atteindre le sud-ouest de l’Angleterre, qui regroupe la majeure partie de la population de surf. Il y a de plus en plus de monde à l'eau, les jours où l’on partageait le lineup avec quelques locaux sont révolus. Les Écossais se mettent au surf en masse, comme leurs frères irlandais, et cette tendance ne fait que s’accentuer. Ceci dit, l’ambiance a Thurso est très cool, si tu respectes les règles, et il y a plein d’autres spots sur lesquels il n’y a personne la plupart du temps. Si Thurso fonctionne, alors d’autres spots vont fonctionner, c’est certain.

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Logement

Les hôtels sont à un prix raisonnable et accueillent les surfeurs avec plaisir. Sandra’s Backpackers fait partie des solutions les plus sympas et les moins chères (thé, toasts et biscuits gratuits) et, de Pâques à octobre, on trouve beaucoup de camping-cars qui surplombent la baie, on peut aussi camper quand on n’a pas peur de se les cailler.

Manger dehors

L’Écosse détient les pires records de maladies cardiaques du monde : la nourriture frite est monnaie courante. Ils vont frire tout ce qu’isl trouvent : des pizzas, des barres chocolatées et des œufs de Pâques. Ceci dit, tu peux trouver des fish and chips fait à partir de la pêche du jour, mais ce n’est pas évident. Il y a un super restaurant de fruits de mer à Scrabster et la nourriture que l’on trouve dans les pubs à Thurso peut être excellente et assez sympa. Il y a aussi un indien et un chinois respectables. Il faut aussi essayer les ‘haggis’, les ‘neeps’ et les ‘tatties’ pour vivre l’expérience écossaise à fond.

Ne pas essayer

... de jouer avec des choses bizarres sur la plage. Elles pourraient être radioactives. La centrale nucléaire de Dounreay, bien que dans un processus de démantèlement, ne présente pas vraiment un niveau de sécurité très encourageant et des mesures régulières sont effectuées sur les plages pour déceler des particules radioactives (Sandside, juste à côté de la centrale, concentre toutes les inquiétudes).

John O’Groats, l'endroit supposé être le plus au nord du Royaume-Uni (ce n'est pas le cas, c'est Dunnet Head), est clairement à éviter, sauf si tu as un petit penchant secret pour les boutiques de souvenirs cheap qui vendent des petits napperons dégueu'.

Essayer

Le karaoké. Le dimanche soir en ville. Essaie de trouver un petit concert de musique traditionnelle au bar Comm. Visite quelques châteaux. Marche le long de la côte et apprécie les merveilles de la nature.

Attention

...au froid. Il peut être vraiment sérieux en hiver et l'hypothermie constitue un véritable risque là-bas, si tu te fais prendre au large. Les courants : le canal entre Caithness et les Orkneys présentent l'un des courants de marée les plus dangereux de toute l'Europe et bon nombre de spots présentent des courants très violents. Attention à aussi à la nourriture frite : tu peux dire revoir à tes artères.

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Cinq choses à faire

Les jours de flat sont vraiment un problème à Thurso, et c'est très compliqué de trouver quelque chose à faire, particulièrement si tu te retrouves coincé là-bas au milieu d'une longue période de flat ou d'un big hoolie (une grosse tempête).

  • Le cinéma et le bowling sont en haut de la colline et peuvent te sauver la vie. Le bowling est aussi un bar qui peut devenir très vite assez marrant.
  • Conduit le long de la côte jusqu'à Durness, pour te faire un petit trip sympa vers l'ouest. La côte est de plus en plus sauvage et de plus en plus spectaculaire au fil de la progression et tu trouveras des beachbreaks très accueillants. 
  • Traîne un peu par-ci par-là. Le café Cardosi au coin de la rue principale, ou le surf shop/café près du port, sont des endroits très sympas pour squatter durant la journée. Le Cardosi t'offre des journaux, de bons gâteaux et de bon canapé, bien que le surf shop ait un meilleur café. Mais, tu as la journée, alors essaie les deux. Si tu es plutôt Whisky, alors tu vas trouver facilement ton bonheur: les meilleurs distilleries du monde sont là!
  • Fais-toi une petite excursion à Inverness. Prends la voiture et par là-bas, fait un peu de shopping dans le centre (Tescos), un super grand magasin Borders avec son propre Starbucks et plein d'autres trucs. Toute la journée se sera écoulée quand tu percuteras qu'il faut rentrer.
  • Joue au golf. Thurso possède un 18 trous très bien et pas cher du tout, avec des points de vue spectaculaires.
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